独家专访 MIT新葡亰496net工程系主任陈刚:美国年轻科研

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当然,我们也做非常多的基础性研究。令我们感到自豪的是,很多研究成果产生真正的社会效应。至于说我们现在的研究方向,从一个大的宏观的角度讲的话,就是非常注重解决人类面临的重大挑战,包括全球变暖、人口增长。就这两方面来说,我们需要降低二氧化碳排放,包括能源、环境、食品等方方面面。解决社会面临的诸多问题,在这一点上大家是有共识的。

MIT新葡亰496net工程系有70多位教授,500多名研究生,以及100多位博士后,研究方向包罗万象。研究成果也是大家有目共睹,比如说,2015年,新葡亰496net工程系教授Ioannis Yannas就因为发明了人造皮肤而选入美国发明家名人堂(the National Inventors Hall of Fame)。目前世界上有很多烧伤病人都会用到他所发明的人造皮肤,真可谓救死扶伤。

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MIT新葡亰496net工程系教授Ioannis Yannas因发明人造皮肤而入选美国发明家名人堂

另外一个例子是,去年我们的一位教授Ely Sachs被选为美国国家工程院士,他发明了3D打印,而且3D打印就是他命名的,此外,他本人也开发了很多已经商业化的3D打印方法。

现在科技大规模爆发的年代,从刚刚结束的2017年CES的趋势看,也觉得像人工智能这一类的技术商业化的速度要比想象的快,尤其是像自然语言处理、语音识别等。从您的角度来看,如果50年后回头看,会觉得现在的科技发展大概处在一个什么样的水平?

陈刚教授:这个问题很难回答。从现看过去的50年,集成电路、激光技术被发明,它们产生的社会效应是巨大的。再近一点的比如互联网。AI当然会对社会产生很大的影响,我们现在已经能看得到,但具体来说会是怎样一种情况就很难说了。我不是这方面的专家,但作为一个局外人来看,有时候还是感觉令人担忧的。美国的舆论对此也是有各种各样的观点,包括像伊隆·马斯克其实也代表了一部分人的想法。

当前全球资本的运作机制事实上很难让真正的前沿技术很好的商业化,您是怎么理解的科技和资本之间的关系?

陈刚教授:资本对科技总的来说是个好事,做科研需要资本的支持。但我想这里可能有矛盾的地方就是投资人希望有尽快的回报,但搞科研的不一定知道回报是什么,而且需要很长的周期,这是从基础性研究上看。

但即使研究做到一定程度,觉得技术渐渐成熟,这个时候把技术带向市场也有很多陷阱。搞投资的可能都会知道“the Valley of Death”(死亡之谷)。我想,这里面有很多问题,一个就是做科研的人对商业化、对市场并不是很熟悉,而且对真正的把一个实验室的技术做成一个大家能用的商品,中间有很多的细节也不是很清楚。

因此,这个时候如果没有合适的团队、用足够的资金把这个技术推向市场的话,技术创业也不是容易一下就做成功。

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研究成果向商业转化时的“死亡之谷”

从科研的角度来看,我希望有资本的人也要有一个长远的眼光和布局,就像沃伦·巴菲特,他的眼光就比较长远。所以,资本和技术如果找到合适的平衡,是可以达成双赢的。

就全球的技术投资来看,整体来说还是存在比较浮躁的迹象。对于资本的急功近利,MIT有没有一些有针对性的机制?

陈刚教授:MIT也在探索这个机制,比如刚刚由校长公布的The Engine,这就是MIT在扶植技术创业方面一个新的探索。我们自身也有现成的机制,比如Sandbox,实际上是也是通过集资,但并不像VC投资,也不要回报,而是大面积、小规模的,给很多本科生一点点钱,如果他们有自己的想法,不妨让他们去试试嘛。因此我们也是在不断的探索,这方面并没有Silver Bullet。

现在就是说很多技术最后的商业化,或者说能具备一定社会意义,都不是一个单一技术,而是多学科的交叉。举个例子,最近比较热门的合成生物学,就可能涉及到AI技术。这种跨学科、跨领域的融合在MIT或者美国,处于一个什么阶段?中国目前是不是还存在一定的差距?

陈刚教授:学科交叉,是我认为中国目前比较大的缺陷之一。我们在美国做研究,学科交叉的情况已经非常普遍。比如刚才提到我所领导的新葡亰496net系,已经相当于国内工程学院的十几个系。

同时,我们自己的教授和别的系的合作中间也是没有任何阻碍的。比如我领导一个美国能源部光热方面的能源前瞻研究中心。我的团队中就有新葡亰496net系、物理系、化学系、材料系、电子系的等等。我们是一个比较松散的、非依附性的结构。我们在这个项目上合作,可能在下一个项目上竞争,这种环境和分为非常好,大家也没有利益上的冲突。不会出现去争论文的第一作者、通讯作者,或者去争职称、经费这样的情况。因此我们的学科交叉发展起来就非常容易。

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